美国的教育制度按年龄阶段分为以下四类:

(一) 初级学校/学前教育 (pre-school education):1-6年级(6-12岁)
(二) 初级中学/初等教育(elementary education):7-8年级(13-14岁)
(三) 中学中等教育(secondary education):9-12年级(15-18岁)
(四) 大学/学院/高等教育(higher education):一般为4年制的大学本科,也有两年制的初级学院和技术学院,还有二至四年的“研究院”或“专业学院”,为大学毕业学生从事研究而设立。

从学前教育、初等教育到中等教育,都是属于大学前(pre-college)的教育,包括保育学校 (nursery school)及幼儿园(kindergarden)、小学、初中 (junior high school)及高中(high school)。

美国大学目前实行准学士、学士、硕士、博士学位制,分别代表本科和研究生两大类教育4级不同的学术水平。由于准学士学位只是读完2年初级或社区学院的资格证明,不是攻读学士学位的必经阶段,因此美国的学位制基本上还是3级水平结构。按学位性质,一般分为学术(研究)学位和专业(专科)学位两种。此外美国大学还颁授荣誉学位,此种学位并不反映学术成就,而是对予社会有杰出贡献者的承认。

美国的大学习惯上分为以下几类:

(一) 初级(或社区)学院(Junior or Community College)
全美国现有公立和私立的初级学院(也称社区大学或短期大学)约1500所。社区学院提供的课程有两类:一类为过渡性文理课程,相当于4年制大学的头两年,在毕业时可获得副学士(Associate' Degree)学位,学生习毕可转入4年制大学继续深造;另一类为终止性职业技术课程,毕业生直接就业。社区学院颁授的学位是准学士学位。社区学院入学条件简单,不限年龄,亦无须通过入学考试;学习时间灵活,有全日、半日、周末、夜间课程的多种选择,还有寒暑假开设的假期班;修业年限较短,收费低廉,而且针对本地区需要开设课程,便于就业,因此日益受到社会各界的青睐。

(二)文理学院(College of Liberal Arts and Sciences 或简称 Liberal Arts College)
这是四年制的大学,但重点是在大学本科教育(undergraduate education)而非研究所教育,虽然有小部分文理学院亦颁授硕士及博士学位。这类学院在美 国的高等教育学府中是最先建立的一种,至今仍然盛行,有部分文理学院由于不断的发展扩充,已升格成为综合性大学(university),因在课程上不单只是 文理科,还包括了人文学科(humanities)、数理科(pure sciences ),以及专门职业教育(prefessional school)的研究院等,著名的大学如哈佛、耶鲁及哥伦比亚,其前身皆为文理学院。

(三)综合性大学(Comprehensive University, 或简称 University)
综合性大学必须附设研究院,从事深入的学术研究。颁授高级学位,如硕士及博士学位,藉以培训各种专业人材,这是大学与学院最显著不同的地方。一 所合性大学往往划分几个学院,各学院再划分为若干科系。大部分综合性大学注重研究工作,不仅拥有设备先进、实力雄厚的研究机构,也设有以向高校和社会输送教学和研究人才为双重使命的研究生院,因此这些大学又被称为研究性大学。此外,许多综合性大学还设有若干高级专业学院,如法学院、医学院、牙医学院、管理学院等。进入这些专业学院学习,往往需要有4年制大学的本科学历,学制通常为3-4年,时间长费用高。综合性大学颁授学士、硕士和博士3种学位。而随着教育经费来源的不同,综合性大学又有分为公立大学及私立大学两种。

私立大学的名气整体上略胜公立大学,著名的长春藤盟校(Ivy League Schools,例如哈佛、耶鲁等大学,在美国大学排行榜上经常都名列前茅),都是历史悠久的私立大学,也是由于是私立大学,学费都比公立大学为昂贵。

公立大学中以州立系统的(由州政府拨款作为经费)比较完善,例如加州大学及加州州立大学(University of California与California State University,前者比较注重学术研究)、密芝根大学(University of Michigan)、纽约州立大学(State University of New York)等,以及一些市立大学,例如纽约市立大学(University of New York)等,以及一些市立大学,例如纽约市立大学(City University of New York)。还有一种公立大学(Land-Grant University),原由联邦政府给予土地以其收益补助,后改为拨款补助,其特色主要是注重农业及 家事教育,以推行农村推广教育及训练中学的家事与农科教师。

(四)研究院(Graduate Schools)
美国教育制度,以研究院及高等专科学院为最高的阶梯及顶点。顾名思义,研究院的重点是在研究方面,研究生攻读的课程均为高级教育学位如哲学博士(Ph.D.,涵盖很多科系而不单只是哲学)及硕士(M.A.或M.S.)。而不少留学生越洋到美国,就是要接受高深的研究所训练。有一些著名的研究院,从事高深的学识及尖端科学的训练,甚至罗致曾获得诺贝尔奖的学者坐镇,名气斐然。

总部设在纽约的卡奈基基金会(Carnegie Foundation),曾出版一调查布告,名为(美国高等院校的分类)(A Classification of Institutions of Higher Education ),更将有研究院设立的大学分类为研究大学(Research Universities)及颁发博士学位大学(Doctoratc-Granting Universities),视乎每年所颁授的博士学位数目来决定其类别。

(五)高等专科学院(Advanced Professional Schools, 或简称 Professional Schools)
专科学院以培训医科、法律、神学、艺术、师训,等各类专门人材为目标的高等教育机构。在美国的历史传统上,这等学科并未列入为大学的课程左p与其它国家并不一定相同。 专科学院,或为大学的一部分,或单独设立,其教育活动均限于一种单独的专业。依规定凡拟投考某种专科学院的学生,通常要先接受二年、三年、甚至 四年的专业预备性的文理科教育。各类专科学校,如医学博士(M.D.)及法学博士(J.D.),必须接受三至五年的专科训练,始具备领受此类学位的资格。有些学院,更限制非美国居民或公民入学,为的是不想为其它国家培训专门人材。

(六)技术学院(Technical Colleges)(又被称为工艺学院或技职专科学院)
所谓技术学院,根据美国国防教育法案的解释,即为招收高中毕业生,提供为期两年的高等教育,旨在培养工程、数学、物理或生物科学等各方面的技术人员的专上学府。此等专业人员为熟悉工程、科学或其它与技术有关部门的基本知识并擅长学以致用的专业人员。技术学院为初级学院的另一类型,顾名思义,其特色在于较注重技术和半专业性的工艺训练。技术学院多以公立为主,亦有私立、地方性、区域性及全州性等的不同区分。

(七)军事学校(Millitary Academies)
由联邦政府出资办理的高等学府有各种军事学校,如在纽约州西点(West Point, New York)的陆军学校(Military Academy),于1802创校;在马利兰州安那波里斯(Annapolis,Maryland)的海军学校(Naval Academy ),于1845年创校;在科罗拉多州科罗拉多泉(Colorado Springs, Colorado )的空军学校(Air Force Academy),于1955 年创校。此等军事学校,以培育军事人材为目的。

(八)成人大学(或称大学校外课程University External Program;或成人教育 Adult Education;遥距教育Distance Education;持续教育Continuing Education 等等不同类型)
随着社会的进步、科技的发展及职业上不同的需要与变化,在六十年代开始,大学教育已不只限于年青人及在校园之内上课的传统模式。而事实上,成人教育的发展已是日益需要,以满足一些希望继续进修的人士,或为与趣,或为 职业上的需要,又或为一圆取得大学学位的美梦。

成人大学或为附设于一所大学之内,名为成人教育部或大学伸展部(Extension),例如匹次堡大学有"niversity External Studies Program"普林斯顿 大学亦有"rogram in Continuing Education"这已是成为一种风尚及需要。

此外,还有一些单独注册为大学的遥距教育机构及学府,通过函授、计算机联网或电话及录音与录像带教学,待学生累积足够的学分,便可毕业取得学位。这是一种公开式及没有门墙的大学,由于上课时间及地点没有限制,因此十分适合在职人士的需要,愈来愈见流行。

大学学位分类

美国目前实行准学士、学士、硕士、博士学位制,分别代表本科和研究生两大类教育4级不同的学术水平。由于准学士学位只是读完2年初级或社区学院的资格证明,不是攻读学士学位的必经阶段,因此美国的学位制基本上还是3级水平结构。按学位性质,可分为学术(研究)学位和专业(专科)学位两种。

准学士学位
完成中学教育后进入4年制高等院校修完前两年课程,或只在2年制的初级、技术或社区学院修完全部文理科课程的学生可得准文学士或准理学士学位,修完相应的职业、技术课程则可得准应用文学士或准应用理学士学位。

学士学位
中学毕业取得文凭后,成功地在学院或大学完成4年学业,便可得学士学位。文理科学士学位课程通常为4年,每学年两个学期,但目前亦有不少院校实行3学年制或3学期(秋季、春季和夏季)制。美国习惯上对学习语言、文学及其他人文学、历史和艺术的学生授予文学士学位,对学习社会科学和自然科学的学生授予理学士学位。

硕士学位
视乎学科的性质来决定是文科硕士(M.A.)或理科硕士(M.S.) ,通常需时两年的时间;亦有一些学校设有公共行政学硕士(Master of Public Administration)、法学硕士 (Master of Law)、神学硕士(Master of Divinity)等学位课程。通常学生需要通过G.R.E.考试(Graduate Record Examination)才会被录取。

工商管理学硕士(M.B.A. 即 Master of Business Administration)
由于近年的工商发展迅速,对工商管理人材的需求殷切,为配合市场的需要,攻读 M.B.A.学位的人士日渐增多甚至留学生念这课程的人数也急速上升,以满足中国大陆、香港、台湾三地市场经济发展上的需要。 而M.B.A.的课程又可再区分为会计、管理、市场学等专业,但通常入学的条件之一,是要学生通过 GMAT(Gradu-ate Management Admission Test),成绩优良,才会录取。考试内容分为英语能力(verbal ability)及数学思考力( mathe-matical ability)。留学生当然还要通过托福(TOEFL)英文考试才会被考虑。

博士学位(Doctoral Degree)
博士学位课程通常是需要先修毕硕士课程,但亦有例外。最普遍的博士学位就是哲学博士(Ph. D., 即 Doctor in Philosophy),但绝大部分的文、理科博士大都是授予Ph. D. 学位,而不单限于哲学这个学科。通常博士学位课程需要三年或以上的时间,理科时间较短,文科时间大多较长。至于念教育学科的,博士学位则称为Ed. D. (Doctor in Education)。

博士学位是美国高等院校授予的最高学位。对博士学位的要求各院校均有差异,但也有一些共同点。首先,学生通常须修满2年的专业课程,在此期间学生不仅增加对所学专业的全面了解,同时也接触并初步掌握学术研究的方法。博士学位研究生计划强调对作为研究工具和反映一般文化修养水准的外语的掌握。学生通常必须选修法语、德语和俄语3门外语中的2门。攻读博士学位的学生除完成全部课程并达到规定的外语要求外,还必须通过一组专业领域的综合性考试。攻读博士学位的最后阶段主要是撰写博士论文。美国院校通常规定,攻读哲学博士学位的年限对全日制学生而言不得超过3-4年,但实际上往往超出这一年限。一般来说,在社会科学和人文学领域攻读博士学位,与理工科相比,所需时间要长,但成功率却要低。

法学博士(J.D.)与医学博士(M.D.)
这是美国社会的律师与医生必须具备的专业学位。由于这两个行业的执业者社会地位很受人尊敬,也造成了不 少大学毕业生申请就读,以致入学录取的机会相当果难,但学生毕业后可以学以致用,直接地为社会服务,这也是高等教育主要的目的之一,即培养为社会服务的人材。

公、私立教育体系介绍

美国学校分为公立、私立两类,公立学校系统规模庞大,是因为背后有美国政府资助,所以美国九成的学生大多在公立教育系统内就读。联邦政府也设有教育部,不过功能不同于我国的教育部,美国教育部是教育政策研究咨询的机构,负责制定教育政策,但不参与执行工作,也不监管地方学校,也因此对国家的教育素质、教育问题研究、通过教育法案...等都起很大的作用。美国教育都由各州州政府去做规划、制定,联邦政府并不具备监管约束的权力,『公立学校』受到州政府联邦政府的拨款,也因此受到各州州政府的监管,并遵守各州议会制定的有关教育的法律。“私立学校”基本上不受任何政府的监管,不过对学校政策有影响力的是家长和教师联合会PTA(Parent and Teacher Association),以及较具有专业性质的一般坊间教育机构。

和许多国家不同的是,美国没有国立大学这种名称,义务教育由州政府来承担。且在义务教育的部份,只要你是合法居留人(Green Card),就有受义务教育的权利,且在美国受义务教育都是免费的,不必缴交学杂费、课本。美国所有的中小学都为学生提供免费的课本,多数的课本都是上届学生传给下届学生,一直到不能用为止。此外,还有些学校练习本、作业本也不用买,而是由学校发的。不过,学生就要自己买铅笔、橡皮擦、计算器...等等。

高等教育则分州立和私立。“州立”大学─州民可以享受较低的学费,外州学生国际学生学费较高。“私立”大学─则不分州民或外地生,学费都是一样的。此外,美国大学生在入学后前两年,就如大一、大二时修读通识课程,到大三才会决定主修课程。另外,攻读医科、法律等专业课程要等大学念完毕业后,考到相关考试,才可申请。

美国教育行政管理与评估制度

美国教育行政管理权不在联邦政府,而在各州及各级地方政府或私人机构。美国联邦政府教育部的职权是十分有限的,其主要职责是按国会意图向各州分配教育拨款,以及向美国国内学生提供奖学金等。美国各州设有州督学或教育厅长,负责制订全州的教育政策,并领导所属机构在州内贯彻这些政策。私立大学由主办大学的机构遴选的校董会掌管行政权。公立大学校董会对决定本校的方针和各项规定,也有很大的自主权。美国的大学各有特点,从教学方针、专业设置、考试项目到诸加TOEFL录取分数、收报名费等小问题,都各不相同。

美国教育尽管在行政管理上比较分散,但社会对学校评估的做法是相对统一的。学校要定期接受审查,符合要求的才取得被认可的资格。美国对高等院校的评估分成六大区域进行,各区成立地方性的大中学校联合,对该区的学校进行评估。审查的内容通常包括学校的师资、课程、教学质量、设备、管理等各个方面的情况,经过较为全面的审查后决定某一学校是否被认可。

除对学校的评估外,对某些专业的课程也要经过专业评估团体审查和认可,有些专业领域,如医学、法律、牙医等,完成被认可的专业课程是领取执照许可的先决条件。

学期时间

美国大学行政管理分散,各院校使用的学期制度也不同。最常用的学期制(Early Semester)和学季制(Quatret System)。学期制一年大约三十至三十二个学习周,分两个学期,每学期制十五至十六个学习周。起止时间一般是九月初到十二月末是第一个学期,也叫秋学期(Fall Semester);一月至五月中是第二个学期,也叫春学期(Spring Semester)。暑期(Summer)是假期,可长达六至十周。大约百分之五十八的美国学校使用这种学期制度。学季制一年大约三十至三十三个学习周,分三个学季,每学季十至十一个学习期,另外还有一季是暑假。起止时间一般是九月中至十二月初为第一学季,即秋季(Fall Quarter);一月至三月为第二季,即冬季(Winter Quarter)四月初至六月中第三季,即春季(Spring Quarter);暑季是假期,长约十三周。大约百分之二十四的美国院校使用这种学期制度。

此外,还有少数学校使用另外一些学期制度。有百分之八的学校用4-14学期制度。即第一学期(九月开学)和第二学期(二月开学)各四个月。其间在一月份有一个长一个月的过渡性学期(Inecrim),学生在这个学期可以只修一门课。有百分之四的学校使用传统的校历制(Traditional System),与学期制相似,不同的是假期较短,另外,还有将一年分为三个等长学期的三个:学期制(Trimester System)开学时间分别是八月、一月和四月。